Il venture capital è l’attività di finanziamento in capitale di rischio da parte di un investitore, per finanziare l’avvio o la crescita di una società in mercati che hanno un potenziale di sviluppo elevato. I soggetti che effettuano queste attività si chiamano venture capitalist. Spesso vengono creati fondi ad hoc di venture capital.

 L’attività di venture capital è specializzata nel finanziamento di imprese con profilo di rischio elevato e che si trovano di solito nelle prime fasi del proprio ciclo di vita. Il capitale di rischio viene investito in cambio di una quota, di solito minoritaria, di partecipazione nel business. L’approccio si caratterizza quindi con una partecipazione attiva al business del venture capitalist e un’attenzione alta al ritorno finanziario dell’investimento.
 
Le fasi in cui i venture capitalist assistono una azienda sono riassumibili in quattro: seed (generazione delle idee); startup (avvio); maturità e uscita. La realizzazione del rendimento si ha solitamente attraverso la cessione delle partecipazioni dopo un certo periodo di tempo. Il venture capital non si deve confondere però con il Private Equity, che di solito acquista il controllo di maggioranza di una società già nella fase di maturità.
 
Il venture capital funziona quindi come catalizzatore dello sviluppo tecnologico e dell’innovazione, assumendosi rischi che altri operatori finanziari non sono disposti ad assumersi. L’attività è molto sviluppata negli Stati Uniti, dove i venture capitalist sono stati fondamentali per lo sviluppo di grandi aziende come Google, Facebook e Twitter. In base ai dati della National Venture Capital Association americana, nel 2014 sono stati investiti 50 miliardi di dollari.
 
In Italia, in base ai dati dell’Aifi (Associazione italiana del Private Equity e Venture Capital), nel 2014 gli investimenti sono arrivati a 3,5 miliardi di euro per 311 operazioni. Gli operatori di private equity e venture capital nel 2014 avevano in portafoglio 1.245 aziende che complessivamente fatturano 100 miliardi di euro